Cómo tratar la estenosis del canal espinal lumbar

La estenosis del canal espinal lumbar es un estrechamiento del canal espinal que comprime los nervios que recorren desde la espalda baja hasta las piernas. Si bien puede afectar a pacientes más jóvenes debido a causas de desarrollo, más a menudo es una afección degenerativa que afecta a personas desde los 60 años de edad. Cerca de 400,000 estadounidenses, la mayoría de más de 60 años, pueden tener estenosis del canal espinal lumbar de acuerdo con la American Association of Neurological Surgeons.

Degeneración artrítica causante de la estenosis del canal espinal lumbar

La degeneración artrítica es la pérdida de cartílago que origina inflamación y espolones óseos. La artritis en la columna vertebral puede producirse como resultado de la degeneración de discos y de la pérdida de contenido de agua. Esto causa el aplastamiento de los espacios discales y pérdida de altura de los mismos.

A medida que la columna se asienta, ocurren dos cosas. En primer lugar, el peso se transfiere a las articulaciones facetarias detrás de la columna vertebral. En segundo lugar, los túneles por los que salen los nervios se vuelven más pequeños. A medida que las articulaciones facetarias experimentan mayor presión, comienzan a degenerarse y desarrollar artritis. Se forman espolones óseos, los que también pueden estrechar el espacio para los nervios.

Los ligamentos alrededor de las articulaciones facetarias aumentan de tamaño, lo que disminuye el espacio para los nervios. Una vez que el espacio ha disminuido lo suficiente, los nervios se irritan, lo que produce síntomas. La pérdida de espacio alrededor de los nervios en la columna vertebral se denomina estenosis espinal.

Signos y síntomas de la estenosis del canal espinal lumbar

Inicialmente, la compresión de los nervios del canal espinal lumbar puede ocasionar dolor en las áreas conectadas a estos nervios, usualmente descrito como un dolor o una sensación de ardor. Normalmente, comienza alrededor de los glúteos y se extiende hacia la pierna. A medida que avanza, puede causar dolor en los pies.

El ardor estará asociado al entumecimiento y cosquilleo cuando la compresión aumenta. No todos los pacientes experimentarán tanto dolor como entumecimiento y cosquilleo. El dolor que se extiende hasta la pierna a menudo se denomina ciática. Es posible que haya debilidad en una o ambas piernas una vez que la compresión haya llegado a un nivel crítico. Algunos pacientes sufrirán de pie caído o la sensación de que su pie golpea el piso al caminar.

Diagnóstico

La estenosis del canal espinal lumbar puede ser diagnosticada usando el historial personal y un examen físico. Su médico puede comenzar por ordenar radiografías de la columna lumbar. Las radiografías solo muestran los huesos de la columna. En la radiografía se apreciarán la pérdida de altura de los espacios entre los discos o la presencia de espolones óseos. Se le solicitará que se incline hacia delante y atrás durante la radiografía para diagnosticar la inestabilidad de las articulaciones en la columna. Es posible que su médico le indique una imagen por resonancia magnética (IRM) de su espalda. Esto mostrará los nervios y la columna vertebral.

Tratamiento no quirúrgico

El tratamiento no quirúrgico de la estenosis espinal se centra en la restauración de su función y la minimización del dolor. La fisioterapia, incluidos los ejercicios de estiramiento, masajes y fortalecimiento de los músculos abdominales, alivian los síntomas en el caso de muchos pacientes.

La tracción lumbar puede resultar útil para algunos pacientes. Además, el uso de medicamentos como el ibuprofeno y el naproxeno pueden aliviar los síntomas.

Estos medicamentos alivian el dolor y, cuando se usan durante un lapso de entre cinco y 10 días, tienen un efecto antiinflamatorio. La reducción de la inflamación alrededor del nervio puede ser muy eficaz a la hora de aliviar el dolor ocasionado por la estenosis del canal espinal lumbar, ya que el dolor es causado por una disminución del espacio que rodea los nervios.

Los medicamentos deben usarse cuidadosamente ya que pueden causar gastritis o úlceras estomacales. Asegúrese de consultar a su médico si sufre reflujo ácido o dolor de estómago mientras toma un antiinflamatorio.

El uso de inyecciones de cortisona (un potente antiinflamatorio) puede resultar de gran ayuda. La inyección de cortisona puede disminuir la inflamación alrededor de los nervios de la columna así como el dolor.

Tratamiento quirúrgico

Por lo general, el tratamiento quirúrgico de la estenosis del canal espinal lumbar se reserva para aquellos pacientes que tienen una mala calidad de vida a causa del dolor o la debilidad. Los pacientes que se quejan de no poder caminar más de una o dos cuadras, del pie caído, y de entumecimiento y cosquilleo pueden ser candidatos para el tratamiento quirúrgico.

El tratamiento puede incluir la extirpación del hueso y los espolones óseos que comprimen los nervios. Hay opciones de cirugía abierta y mínimamente invasivas disponibles. Es posible que se recomiende descompresión y fusión si la artritis espinal ha avanzado hasta causar inestabilidad. Ambas opciones pueden aliviar el dolor de manera significativa. Asegúrese de charlar con su médico sobre las ventajas y desventajas de ambas posibilidades.

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